Cancro: ricercatori sviluppano metodo innovativo per individuare cellule dormienti

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Quando si tenta di sradicare il cancro dal corpo di un paziente, sia con interventi chirurgici, chemioterapici o altri mezzi, un problema comune è che alcune cellule tumorali si trovano in uno stato dormiente e sono al riparo dalle terapie attuali.

Le cellule dormienti non proliferano o metastatizzano, ma nemmeno possono essere rilevate dal sistema immunitario del corpo o distrutte dalla chemioterapia o dall’immunoterapia.

Gli “agenti dormienti” del cancro

Come risultato, queste cellule dormienti diventano “agenti dormienti” del cancro, aspettando il loro tempo per un innesco segreto, a quel punto emergono dal sonno per crescere in cancri attivi e diffondersi nel sangue, nelle ossa e poi in altri organi.

Le ricadute dovute a queste cellule dormienti risvegliate e metastasi sono responsabili di quasi tutte le morti per cancro.

Gli scienziati hanno da tempo cercato di scoprire i geni responsabili della creazione e della cessazione dello stato dormiente, senza successo.

Grazie a una collaborazione tra il Weizmann Institute of Science e il Garvan Institute, la soluzione a questo mistero è a portata di mano.

Uno studio è stato condotto dal prof. Ido Amit, del Dipartimento di Immunologia del Weizmann Institute of Science, insieme con il prof. Peter Croucher e il prof. Tri Phan del Garvan Institute of Medical Research, con sede in Australia.

Il metodo innovativo

I ricercatori, come riporta un comunicato pubblicato sul sito del Weizmann, hanno sviluppato un metodo innovativo per affrontare la sfida inerente all’isolamento delle cellule rare dormienti, utilizzando l’etichettatura unica, la genomica avanzata e le tecnologie di imaging.

Usando quel metodo, hanno rintracciato cellule multiple di mieloma dormienti all’interno delle ossa dei topi. Hanno poi analizzato il trascrittoma delle cellule dormienti, un’istantanea di tutti i geni che sono effettivamente “attivati” nella cellula (cioè decodificati per produrre proteine), come quelli che controllano la fase di dormienza.

Le cellule dormienti hanno un trascrittoma molto diverso rispetto alle cellule multiple attive di mieloma. I ricercatori ora hanno la “firma” delle cellule dormienti, il che significa che potrebbero essere in grado di indirizzare quelle cellule in modo più efficace.

Questa nuova capacità di identificare non solo le cellule rare dormienti, ma anche di isolare e determinare quali geni sono stati attivati, rappresenta un importante passo in avanti.

Inoltre, il team ha scoperto che le cellule di mieloma dormienti avevano un trascrittoma simile a specifiche cellule immunitarie, ma solo quando le cellule del mieloma si trovavano vicino agli osteoblasti, che sono cellule specializzate trovate nell’osso.

Cioè, la posizione fisica – il microambiente – delle cellule influenza il tipo o la qualità della loro dormienza.

L’obiettivo dello studio dei ricercatori

I ricercatori del Weizmann e del Garvan stanno ora cercando modi per indirizzare tutte le cellule tumorali dormienti e stanno coltivando una comprensione completa di come le cellule dormienti controllino la recidiva e le metastasi del cancro.

Inoltre, sapere quali geni e percorsi mantengono la dormienza può consentire ai ricercatori di sviluppare terapie mirate che sradicano efficacemente le cellule cancerose mentre sono ancora dormienti, prevenendo così la ricaduta del cancro.

Credit foto Weizmann Institute of Science

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